Le voilier-laboratoire Tara en escale au Sénégal

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La goélette française Tara a jeté l’ancre au Sénégal avant d’entamer son retour vers l’Europe et de boucler presque deux ans de navigation dans l’Atlantique sud destinée à l’étude des micro-organismes marins et leur rôle clé dans l’écosystème océanique.

Depuis qu’il a largué les amarres le 12 décembre 2020 de son port d’attache à Lorient (ouest de la France), le voilier-laboratoire conçu par l’explorateur Jean-Louis Étienne dans les années 1980 a parcouru quelque 38.000 milles (environ 70.000 kilomètres), ralliant le Chili, touchant aux confins de l’Antarctique en mer de Weddell et retraversant l’océan pour remonter les côtes ouest-africaines.

Avec ses six marins et une équipe de plusieurs scientifiques de toutes nationalités régulièrement renouvelée, la mission appelée Microbiomes s’est livrée à des prélèvements devant servir à comprendre le fonctionnement mal connu des micro-organismes, acteurs largement invisibles à l’oeil nu et pourtant primordiaux, et leurs interactions avec le climat et les pollutions.

Les micro-organismes (virus, bactéries, phytoplancton et zooplancton, larves…) représentent deux tiers de la biomasse marine.

« On prélève de l’eau en surface ou en profondeur, qu’on filtre à différentes fractions de taille, et ça nous permet d’avoir accès à ces différentes communautés de plancton et de microbiome », expliquait samedi dans le port de Dakar Samuel Chaffron, chargé de recherche à Tara Océan, la fondation scientifique française qui oeuvre pour la préservation des océans et qui a conçu la mission.

Autre objet d’étude: la pollution plastique: « Pour cela on a collecté énormément de plastique, macro-, micro- et nanoplastiques, pendant toute la mission », disait-il.

Dans sa partie africaine, la mission, à laquelle sont associés 42 instituts de recherche du monde entier, s’est spécialement intéressée aux fleuves comme le Congo ou la Gambie, à leur influence sur la biodiversité et la pollution par les micro-plastiques.

« On pollue trop »

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La mission a aussi vocation à éduquer et sensibiliser le grand public aux enjeux océaniques lors de ses escales et à servir au plaidoyer politique.

« Il faut faire un plan Marshall de la transition écologique dans le monde entier », a déclaré le directeur général de Tara Océan, Romain Troublé.

« On est en train de voir qu’on touche les limites de tout. On pêche trop, l’écosystème le montre: il n’y a plus de thiof (mérou blanc) ici depuis quelques années. « 

Le Sénégal, où le voilier de 36 mètres est arrivé lundi, constitue la dernière séquence dédiée à la science et à la sensibilisation à la cause des océans avant le retour via Lisbonne et une arrivée à Lorient prévue mi-octobre.

Entre le 11 et le 19 septembre, la mission sera sur le fleuve Casamance (sud du Sénégal), a indiqué une porte-parole de Tara Océan.

L’échantillonnage dans les eaux sénégalaises, « ça nous permet de savoir ce qu’il y a à cette période-là, les poissons qui sont actuellement dans les eaux du Sénégal et qui ne peuvent pas migrer, de quoi est-ce qu’ils se nourrissent », se réjouissait Baye Cheikh Mbaye, océanologue sénégalais.

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